LA PLANTA DEL CACAO

LA PLANTA DEL CACAO

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La planta del cacao
El cacao o cacaotero (Theobroma cacao), perteneciente a la familia de las Esterculiáceas, es un árbol bajo, de unos tres a ocho metros de altura, con un marcado dimorfismo en las ramas. Su tronco es sencillo, torcido, de corteza áspera y color purpúreo. Sus hojas son elípticas, ovales, grandes, de color verde claro en el envés.

Sus flores son rosadas, pequeñas, y aparecen en el tronco y en las ramas. Las ramas laterales se ramifican profusamente. De las ramas horizontales brotan verticales, llamadas chupones. El sistema radical del árbol depende del tipo de propagación. En una planta proveniente de semilla hay una raíz principal o pivotante, que alcanza hasta 2 m de longitud, y varias raíces axiales, que se ramifican superficialmente, midiendo de 3 a 5 m de largo.

Las raíces alimentadoras proliferan cerca de la superficie hasta 2 m de profundidad, y forman una masa compacta. En las plantas de propagación cloral no hay raíz pivotante, sino varias raíces principales y una gran cantidad de raicillas alimentadoras cerca de la superficie.

La primera floración del árbol suele presentarse de los dos a los cuatro primeros años. Las flores cubren los troncos y las ramas principales. La polinización la realizan los insectos, y la maduración del fruto toma de cinco a ocho meses. El fruto del cacao, llamado comúnmente mazorca, es una drupa grande, de unos veinticinco centímetros de largo, sostenida por un pedúnculo fuerte. Su forma varía notablemente, y ha sido el carácter que ha servido de base para agrupar las poblaciones dentro de la especie. La drupa puede ser elipsoidal, la más común, pero hay de varios tipos desde fusiformes hasta esféricos. Al madurar, toma diferentes colores: rojas, anaranjadas, moradas o amarillas. El exocarpo está formado por una epidermis de células gruesas y de abundantes tejidos de parénquima. El mesocarpo es angosto, formado por parénquima con muchos canales de mucílago. El endocarpo es delgado, parenquimatoso y de paredes internas duras y brillantes.

El fruto del cacao contiene de diez a cincuenta semillas o almendras, colocadas en cinco filas sobre una placenta central. El número, tamaño y forma de las semillas es una característica varietal. Son cuerpos aplanados elipsoidales, de 2 a 4 cm de largo, rodeadas por un arilo blancuzco y azucarado, compuesto principalmente por parénquima. Su envoltura es gruesa y coriácea, con la cutícula dura.

El embrión está formado por dos grandes cotiledones, replegados sobre ellos mismos. Las sustancias que se encuentran en los cotiledones constituyen el producto comercial. El valor nutritivo del grano entero, sin cáscara, de acuerdo con el Instituto Nacional de Nutrición, de Venezuela, comprende, para cada 100 g de parte comestible (Velez Boza, Valery de Velez, 1990 : 50) :

Calorías 428 Calcio 130,00 mg
Agua 5,80 g Fósforo 500,00 mg
Proteínas 12,40 g Hierro 5,80 mg
Grasas 43,70 g Tiamina 0,18 mg
Carbohidratos 30,00 g Riboflavina 0,16 mg
Fibra 4,30 g Niacina 1,90 mg
Ceniza 3,80 g Vitamina C 3,00 mg
Vitamina A 4,00 mcg
Además el grano es rico en potasio (1.522 mg), rico en cobre y pobre en sodio.

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